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Zona Roja

Los autores de este blog son Dani Hidalgo (el grande de la izquierda) y Mariano Tovar (el melenudo que le acompaña). Uno nació en Washington y es un tipo bonachón y sin malicia; el otro nació en Pucela y es un ser retorcido y sospechoso. Son muy distintos, pero se parecen en una cosa: su pasión enfermiza por la NFL.

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sábado, 30 enero 2010

Pro Bowl

Bastantes me estáis preguntando si Digital Plus tiene previsto incluir la Pro Bowl en su programación. Como suele ser habitual en las últimas temporadas, lo emitirá el lunes, en diferido, a las 21:00. A mí es un partido que nunca me ha interesado. Creo que el football y los encuentros amistosos no se entienden demasiado bien, así que en el blog no hablaré sobre él, salvo que surja alguna historia interesante durante su desarrollo.

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mtovarnfl@yahoo.es

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Archivado en Postemporada 2009

miércoles, 27 enero 2010

No soy de Favre (Manolo Arana)

ARANA.

Una de las personas que más influyó en mi percepción del fútbol -además de Mr. Smith- y que aún hoy en día sigo teniendo muy en cuenta ha sido Jesús Ajenjo.

El bueno de Jesús, un gran desconocido para todos (con excepción de unos privilegiados como yo), ha sido el gran amante silencioso de nuestro deporte (bueno al menos mío seguro). Y como Carles Galindo, otro desconocido para todos vosotros, una fuente de conocimiento sin igual, con una capacidad analítica fuera de toda duda.

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Cuando conocí a Jesús, le tomé un cariño especial, hablaba de fútbol con una naturalidad que era imposible no engancharse. Él era de los Cowboys, no de los de Aikman, sino de los de Staubach, aunque siempre llevara una camiseta de Mike Singletary - Si Tom Landry te hubiera visto... -.

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Su concepto del fútbol era simple, y lo resumía con una expresión "Football Control". Vamos que lo importante era avanzar moviendo las cadenas poco a poco, dominando el cronometro y haciendo que a las defensas rivales se les hiciera eterno su estadía en el terreno de juego.

Irvin

Claro que a la mayoría de los que estaban descubriendo el football, les encantaba más las "bombas" de Joe Montana con su West Coast Offense, e intentaban aprenderse de memoria las mejores parejas QB-WR de la NFL (una forma de aparentar entender) Troy Aikman-Michael Irvin, Montana-John Taylor o Jerry Rice, Dan Marino-Irvin Fryar, Jim Kelly-Andre Reed...

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Jesús me hizo mirar a otro lado, a ese sitio donde nada se ve y donde se ganan los partidos, a la línea de scrimmage. Me hablaba de pulls, de double teams, de traps, de leads, de Robust-T..., Toda una filosofía.

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En mi primer contacto con los Estados Unidos, comprobé que Jesús sabía mucho más de lo que él mismo, humilde como nadie, decía. En High School y en College todos los equipos punteros tenían un sistema de juego que les otorgaba un gran control de la línea de scrimmage, rematado con un running back que tenía como misión mover las cadenas.

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Han pasado más de veinte años y creo firmemente que Jesús tiene razón cuando afirmaba que con un pase profundo puedes levantar a un estadio, pero no controlas tu destino.

Favre
 

Estoy convencido que mi hastío de equipos como los Rams de Warner, los Eagles de McNabb, los Packers de Favre, los Colts de Manning, los Chiefs de Trent Green y ahora los Patriots de las últimas temporadas y los Saints, viene de ahí. Me aburre ver a un equipo que se cruza el campo en dos-tres pases. Para colmo de mis males llega Roger Godell e intenta proteger a los quarterbacks como si estuvieran hechos de porcelana china (Inciso: ¿Visteis cómo perdía las formas Rex Ryan tras recibir un golpazo Mark Sanchez? Joder era una jugada de carrera y, que yo sepa, Sanchez pasa a ser un bloqueador más sin ningún tipo de protección especial...) Sin duda creo que la diferencia de los Saints de esta temporada con los de la temporada pasada (además de asentar la defensa) es el infernal ritmo aéreo que intentar imponer, sabedores de sus limitaciones de control del juego (¡grande Sean Payton!), para obligar a los rivales a acelerarse y cometer errores ofensivos. A los Saints hay que jugarles con paciencia, con mucha paciencia, moviendo las cadenas y obligando a su defensa a estar en el campo.

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Y que conste que no soy de Favre, nunca lo he sido, sí de mi querida y gélida Minnesota, pero esta temporada he disfrutado mucho (y sufrido.también) viéndolo al frente de los Vikings. Y con sinceridad no se le debe cargar con la responsabilidad de la derrota, fanatismos aparte. La famosa jugada en la que rompieron el huddle con doce hombres es un gravísimo error de comunicación con la banda. Simplemente es eso, un gravísimo error de comunicación, no de ejecución.

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Si Favre decide dejar la práctica activa, no osaré criticarle, si sigue una temporada más, la que le queda de contrato, me felicitaré. Porque algo es evidente: sin Favre, los Vikings no hubieran alcanzado los playoffs esta temporada con la competencia de los Packers de Rodgers.

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Bueno, Jesús, tus Cowboys y mis Vikings a esperar una temporada más y van...

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La semana que viene la Super Bowl y que viva el football.

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Manolo Arana

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Archivado en Postemporada 2009 , Vikings

El equipo fantasma aterroriza al resto de la NFL

Me proponen en la redacción del periódico que recupere, antes de la Super Bowl, artículos que haya escrito esta temporada hablando sobre los dos equipos clasificados. De los Colts he escrito bastante. Miento, sobre Manning he escrito bastante, pero siempre en artículos en los que también hacía referencia a otros jugadores o equipos. Sobre los Saints me sucede algo parecido; he escrito sobre Payton y sobre Brees, pero siempre en previas o en artículos más generales. Aún con todo, el 19 de octubre dediqué un artículo íntegro a los Saints. Los que nos leéis desde hace tiempo lo recordaréis pero a los recién llegados tal vez os guste que lo vuelva a colocar en la cima del blog.

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Hasta 2006 había un equipo que se me olvidaba siempre. Cuando por algún motivo tenía que enumerar a las 32 franquicias de la NFL, al terminar de escribir la lista y contar, había 31. ¿Cuál me faltaba? Efectivamente, los Saints.
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Los demás equipos, ya fuera por su mítica, por su calidad, por su historial, por sus jugadores… incluso por malos, eran fáciles de recordar. Pero los Saints eran el equipo inexistente, los ‘calamares’, los ‘guan-nais’. Nunca los televisaban para señales internacionales y resultaba utópico sólo pensar que pudieran disputar un Monday Night Football.

2001

2001, el público tira botellas al campo. Los Saints no levantan cabeza.

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Pero la verdad es que a casi nadie le importaba. Porque casi nadie se acordaba de ellos. Seguro que hoy tienen muchos aficionados fuera de Nueva Orleans, pero dudo mucho que haya ningún español que fuera incondicional de los Saints hasta hace tres temporadas.
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Desde 2000, el último año en que entraron en postemporada, hasta la llegada de Sean Payton, siempre se movieron en un triste 8-8, 7-9 ó 9-7. Ni frío ni calor, cero grados.
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Terminaron 2004 con un récord 8-8 y, como casi siempre, nadie se fijó. Un año más pasaron al olvido en su mediocridad. No es broma, no recuerdo haber hecho ningún análisis ni escrito, ni en las conversaciones de la grada de mi casa los domingos por la tarde, ni en conversaciones con amigos aficionados, más allá de si su uniforme o su casco eran feos o bonitos. Incluso en la vieja sección de ‘El Sabio’ en la web de AS, donde contestaba preguntas sobre football americano y la NFL, creo que nadie me preguntó nunca nada sobre ellos.
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Todo el mundo marca el 29 de agosto de 2005, día de la catástrofe del Huracán Katrina, en el que Nueva Orleans quedó sumergida bajo el mar, como el día del renacimiento de la franquicia. El equipo terminó 3-13 la temporada y tuvo que jugar en el exilio, pero sucedió algo increíble: ¡El mundo descubrió que en Nueva Orleans había un equipo de la NFL!
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Y algunos jugadores pensaron “¿y por qué no voy a jugar ahí? La verdad es que no sabía ni que tuvieran equipo”. Y algunos entrenadores pensaron “¿y por qué no entreno ahí? Como nadie sabía que existían es como si fuera su primer entrenador”. Mientras la ciudad se sumergía, su equipo resurgía de las aguas.
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Los Saints pasaron a ser populares. Nueva Orleans dejó de ser famosa por su barrio francés, su Bourbon Street, sus collares, su gospel, jazz y su rhythm and blues. Hasta entonces, el mundo de la NFL sólo la tenía en cuenta por ser la mejor ciudad para celebrar una Super Bowl. Ese era argumento suficiente para que ahí estuviera el ‘equipo fantasma’. Todos los que han vivido una gran final en la ciudad sureña afirman que la semana previa es la más loca que han tenido en sus vidas.
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En 2006 no sólo llegó la popularidad, también apareció el buen juego. El equipo eligió en el draft a Reggie Bush (que a mí me sigue pareciendo un bluff, pero ese es otro tema), fichó a Drew Brees (ese sí que no es un bluff) y dejó el equipo en manos de Sean Payton, un joven entrenador ofensivo que había ganado prestigio en Eagles, Giants y, sobre todo, Cowboys. Para mí también fue decisivo el renacimiento de Deuce McAllister, un corredor que siempre fue discutido por sustituir a un mito como Ricky Williams, y que acumuló lesiones hasta su retirada el invierno pasado.


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Mike Bell da gracias al cielo. Los Saints siguen arrasando.

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Los Saints de 2006 fueron un regalo para la vista. Anunciaron todas las virtudes que están asombrando a la NFL esta temporada. Drew Brees destrozaba a sus rivales por aire y McAllister por tierra. Terminaron 10-6 lastrados por una defensa poco fiable pero llegaron a la final de conferencia. En ella, los Bears se los merendaron.
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En 2007 volvieron las dudas. El equipo terminó 7-9 y nunca se sobrepuso a una nueva lesión de McAllister y a una defensa que rozó el ridículo en bastantes partidos. El año pasado se repitió la cantinela. Ni el juego terrestre, ni la defensa, acompañaban a un ataque aéreo en el que Drew Brees rozaba una y otra vez el récord de yardas en una temporada de Dan Marino.
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Este año todo ha cambiado. Pierre Thomas ha estallado como el corredor joven y con recorrido que llevaban años buscando, Reggie Bush (sin dejar de ser un bluff) se ha convertido en un arma letal en jugadas específicas, Brees sigue siendo una máquina de lanzar completados al receptor que más daño puede hacer en cada jugada, Jeremy Shockey vuelve a ser el increíble TE anterior a su lesión, y además parece haber madurado para evitar meterse en todos los jardines con sus declaraciones…
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Pero lo más llamativo es el salto de calidad de su defensa. Durante las últimas temporadas los analistas criticaban que la calidad de sus jugadores se diluía dentro del bloque. Este año, por fin, parece que todos han decidido jugar a su nivel y al alimón. Por eso es difícil encontrar un resquicio por el que hacerles daño. Los ataques aéreos que tanto daño les hacían en temporadas pasadas se han convertido por arte de magia en intercepciones y la vieja crítica de que el ataque era tan fulminante que obligaba a la defensa a estar demasiado tiempo en el campo se está quedando sin argumentos. Brees sigue siendo igual de letal, pero ahora controla mucho más el tiempo del partido, alarga los drives, balancea pase y carrera y no castiga a su propia defensa con su eficacia.
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Ahora son un huracán en todas las facetas. Pero lo que más me asombra es la facilidad para imponer su juego. Es como si no se esforzaran. Todo fluye con una naturalidad pasmosa, como una obra de arte.
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Yo sigo dudando de los Saints. Son muchos años llamándolos ‘Aints’ como para creer en ellos a pies juntillas de un día para otro. Pero ahora me provocan esa sensación de impotencia eufórica que se siente viendo jugar a los equipos campeones. Es imposible que se equivoquen, da igual lo que hagan sus rivales.
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La NFC está recuperando el nivel de los años 90’, cuando los gallos se acumulaban en el gallinero. Os lo digo en todas las columnas, la NFL de esta temporada está siendo la bomba.
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mtovarnfl@yahoo.es
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Archivado en Postemporada 2009 , Saints

martes, 26 enero 2010

Soy de Favre

Mirad, a algunos no os entiendo. Este es un país cainita donde el éxito se valora más cuando nace en el fracaso ajeno. Un país en el que las desgracias del vecino son motivo de alegría y los éxitos personales sólo valen cuando se restriegan. Un país en el que no se nos cae de la boca el “algo habrá hecho” y el “se lo merece”. Un punto en medio del mundo en el que nos encanta pontificar con el estómago y pensar con la entrepierna. Un lugar donde la envidia tiene su reino y los argumentos para el odio se convierten en peregrinos.

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Por todo lo anterior, entiendo que muchos celebren el presunto fracaso de Favre. Al igual que los del Real Madrid miran de reojo el resultado del Barcelona, y viceversa. No podemos evitar extrapolar nuestro modo de entender el deporte y convertir la NFL en una guerra de egos, de adjetivos gratuitos y de críticas inexplicables.

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Os soy sincero, nunca he sido de los Vikings, ni de los Saints, ni de los Jets, ni de los Colts. Entiendo que el deporte americano puede vivirse de otra manera. Sin atarse a unos colores, sin odiar a un rival por el mero hecho de que los demás digan que es el eterno enemigo. Yo prefiero admirar a jugadores. Y seguirles porque cada domingo se convierten en ejemplos a seguir. Modelos de fortaleza, de esfuerzo, de sacrificio y abnegación, de búsqueda de los límites y encuentro de la excelencia en cada jugada. Y cada día, cuando subo a mi bicicleta, me acuerdo de Favre, de Brady y Manning, Ray Lewis, Chris Johnson, Jeremy Shockey o Larry Fitzgerald. En cada pedalada intento pensar como ellos y ser mejor. Tal vez eso os parezca ridículo, pero a mí me vale y me ayuda a sufrir porque, sobre todo, el deporte es sufrimiento.

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Hay otro motivo por el que siempre he preferido admirar a jugadores que a equipos. Entiendo que un tipo de Detroit nazca con el estigma de seguir a un equipo perdedor año tras año. Soy de Valladolid y he sido socio del Pucela y seguidor irredento hasta el día de hoy. Pero, sin las obligaciones que marca el terruño, prefiero admirar a un nombre. Los más grandes suelen estar año tras año en la batalla y no me parece muy lógico vivir a mediados de noviembre más preocupado del próximo draft que de los secretos que quedan por desvelarse en la temporada.

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Quería que los Saints ganaran la Super Bowl. Sobre todo por Shockey, un jugador revolucionario y gamberro del que acumulo camisetas año tras año. Y por Brees, porque ya tuve amargas discusiones en internet cuando, en varios artículos, puse a caldo a los Chargers por dejar escapar a alguien venido de muy abajo y capaz de tocar el cielo. También quiero que ganen los Colts, porque Peyton Manning, en su precisión germánica, me ha dado muchas de mis mejores tardes de football. Porque cuando alguien es tan bueno y no se deja llevar por su calidad sino que intenta llegar aún más lejos cada domingo, abre el camino a seguir para los que día a día queremos ser mejores en nuestra vida. Confieso que no tenía ninguna preferencia especial por los Jets. En sus filas no hay ningún jugador que, a día de hoy, me haya seducido. Pero quería, por encima de cualquier otra cosa, ver una vez más a Favre jugando una Super Bowl. Me importan un bledo los Vikings desde que se retiró Cris Carter, que era otro de los favoritos de mi equipo virtual, pero Favre es un tipo al que conozco desde hace casi veinte años.

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Favre no es perfecto. Nunca lo ha sido. Pero siempre ha sido un tipo franco, pueblerino, alegre y carismático. Desde el primer día me sedujo su forma de celebrar los touchdowns, más próxima a las alegrías del fútbol europeo que a los poco espontáneos gestos de la NFL. Ahora el soccer también está perdiendo la frescura. Una lástima. Favre siempre ha acumulado amores y odios pero sobre todo ha sido un jugador de la NFL y siempre ha encarnado todo lo mejor que ha tenido este deporte.

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Y por eso no os entiendo. ¿Qué os ha hecho Favre? ¿Por qué tantos de vosotros, en vuestros comentarios, os alegráis de su derrota por encima de la victoria de los Saints? ¿Favre es soberbio? ¿De verdad? ¿Tanto como para odiarlo? Favre anotó hace una semana un touchdown a los Cowboys que el primer día nadie entendió y el segundo cobró todo su significado. Incluso dentro del equipo de Dallas hubo voces que se disculparon por su actitud frente a los jugadores de Minnesota y entendieron la reacción de enfado de los Vikings. ¿Soy yo el único que ha leído informaciones sobre el tema? ¿Creemos sólo lo que nos reafirma?

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Y por último ¿alguien de verdad piensa que Favre ha fracasado esta temporada y ha hecho fracasar a los Vikings? Creo que Favre no sólo no ha fracasado, sino que ha escrito, domingo a domingo, una de las páginas más bonitas de la historia de este deporte. Y ha llegado a Minnesota, con todas las controversias, incomprensiones y odios justificados en un viaje de dos años desde la tundra de Green Bay, para asumir al equipo púrpura como propio. No creo que Favre se haya aprovechado de los Vikings, como algunos decís, para agrandar su ego. Favre ha hecho grande a un equipo que lleva siendo así de bueno varios años pero que nunca había conseguido un abanderado que les llevara a las batallas más grandes. Y Favre, como un jabato, ha jugado cojo, dolorido y cansado, mientras su mujer se tapaba los ojos por no mirar mientras aceptaba que su marido, además de con ella, está casado con el mejor deporte del mundo y su amor a él está por encima de la edad, el cansancio o el ego.

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Favre jugó un partidazo contra los Saints. Un partido mítico, inolvidable. Con sus intercepciones y su derrota. Favre fue un titán cojo dirigiendo a unos héroes que iban al patíbulo en el mejor partido de esta temporada. Favre lanzó un pase que dejó sin opciones a los suyos y, por una vez, no fue un pase completo al contrario. Fue un colofón, una última gota de sangre, el postrero estertor de alguien que se ha dejado la vida para que tú y yo disfrutemos de nuestro deporte. Y sí, Favre ha ganado muchos millones de dólares por eso y posiblemente se hubiera merecido muchos más.

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Muchos os alegráis del fracaso de Favre en su última carga de caballería, su postrera lección magistral de football americano, su regalo final en esta temporada inolvidable. Yo, cuando vuelva a caerme de la bicicleta, me subiré y volveré a dar pedales acordándome de un tipo que ya lo tiene todo pero que fue capaz de poner contra las cuerdas a los todopoderosos Saints mientras arrastraba la pierna y gemía de dolor. Eso no es un fracaso.

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Muchos os alegráis de la derrota y esperáis que Favre se marche y os deje en paz con vuestros perjuicios y sambenitos, pero a él le queda un año de contrato y aunque, como cada año, mantendrá la incógnita de su retorno, espero que vuelva, un año más, vestido de púrpura para que yo disfrute de su presencia y vosotros con vuestras suspicacias.

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Al final se marchará y, por una vez, todos estaremos de acuerdo. Aunque lo neguéis, os aseguro que le echaréis de menos.

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mtovarnfl@yahoo.es

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Archivado en Postemporada 2009 , Quarterbacks , Vikings

lunes, 25 enero 2010

Saints, 31; Vikings, 28 (OT)

Garrett Hartley anotó un field goal de 40 yardas en la prórroga y los Saints jugarán, por primera vez en su historia, una Super Bowl después de vencer en una final de conferencia vibrante, llena de emoción y de alternativas en el juego.

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El partido fue un monólogo de los Vikings para lo bueno y para lo malo. Comenzaron jugando un primer drive ofensivo magistral. Favre repartía balones a sus receptores mientras la defensa de los Saints caía en todos los engaños. Adrian Peterson consiguió el primero de sus tres touchdowns. La respuesta de los locales no se hizo esperar y Brees dirigió otro gran drive que terminó con una anotación de Pierre Thomas. 7-7 y todo presagiaba un toma y daca apasionante. La fiesta siguió en el siguiente drive. Favre volvía a encadenar jugadas magistralmente para terminar con un touchdown de Sydney Rice. Poco después llegaba la réplica de los Saints. Henderson igualaba el partido a 14. Los espectadores presenciábamos el duelo de titanes boquiabiertos.

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Pero la labor de zapa de los de Payton comenzaba a dar sus frutos. Los Saints lo tuvieron claro desde el primer minuto. El objetivo era cazar a Favre y, independientemente del pobre partido de la línea de ataque de los Vikings, la defensa de N. Orleans se dio un festín de golpes sobre el QB, algunos de ellos rozando la legalidad, que descentraron a la estrella visitante. La paliza fue tal que Favre jugó cojo gran parte de la segunda mitad.

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Se acercaba el descanso y el partido se dio un respiro. Se acumulaban los tres y fuera. Brees no conseguía entrar en el partido como a él le gusta y Favre se libraba del balón en cuanto veía acercarse los blitzs de los Saints. Tras un despeje de Minnesota, Reggie Bush perdía el balón que era recuperado por los Vikings en la yarda 10 de los locales. Quedaba un minuto por jugar y parecía que los de Childress se irían con ventaja al descanso.

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Pero no fue así. Peterson recibió mal el balón de las manos de Favre y lo dejó caer para que lo recuperaran sus rivales y diera comienzo una sucesión de errores, fumbles e intercepciones protagonizadas por todas las estrellas de los visitantes y que fueron la clave del partido. La lista de fumbles se convirtió en interminable: Peterson (2), Harvin, Berrian y Reynaud, además del ya narrado de Favre. Llegaban con monótona regularidad en cada ataque visitante. Los Saints se limitaron a contemplar, durante todo el segundo período, cómo los Vikings perdían una y otra vez el balón cuando estaban en la zona de anotación rival o suficientemente cerca de su propia end zone como para hacerle casi todo el trabajo a sus rivales.

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El colmo del despropósito llegó cuando, con 19 segundos por jugar, los Vikings, tras un tiempo muerto en la yarda 33 de los Saints, salieron al campo con doce jugadores. La penalización sacó a los visitantes de distancia de field goal y Favre, que ya había sufrido una intercepción anteriormente, lanzo un pase cruzado a la desesperada que fue interceptado. El enésimo error de Minnesota, esta vez nacido en el banquillo, apuntillado por un pase ingenuo de Favre, abría la puerta a la prórroga.

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En el tiempo extra apareció el mejor Brees para completar un drive, lleno de revisiones arbitrales, que culminó con el field goal de Hartley. Los Saints estarán en la Super Bowl mientras los Vikings tendrán siempre la sensación de que fueron sus propios errores los que les dejaron fuera de la gran final.

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mtovarnfl@yahoo.es

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Archivado en Postemporada 2009 , Saints , Vikings

Colts, 30; Jets, 17 (final de conferencia 2010)

ATENCIÓN: ésta es la crónica de la Final de Conferencia de 2010. La wild card de 2011 terminó con la victoria de los Jets 16-17. Pueden leer la crónica aquí.

Los Colts y los Jets jugaron dos partidos. El primero terminó con el tiempo muerto de los dos minutos de la primera mitad. Los Jets ganaban 6-17, Shonn Greene corría con cierta comodidad, Sanchez parecía un veterano que completaba todos sus pases y la defensa de los Jets asfixiaba a Peyton Manning que era molido a golpes y se veía incapaz de encontrar a sus receptores. Rex Ryan seguía sorprendiendo al mundo de la NFL con un juego imaginativo, haciendo caer a la defensa contraria en todos los engaños de play action e incluso sacando una jugada de wild cat con éxito. Si Manning estaba desconcertado, la defensa de los Colts huía en estampida ante la eficacia del ataque de los Jets.

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Pero, ay, amigo, los Jets le dieron el balón a Manning con dos minutos por jugar antes del descanso y ahí comenzó el festival del MVP de la temporada. Los incompletos a Wayne y Clark se convirtieron en completos a Austin Collie que anotaba un touchdown que dejaba a los Colts a cuatro puntos.

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Tras el descanso Manning siguió con la fórmula del éxito: pases rapidísimos a Garçon y Collie. La defensa de los Jets ya no llegaba a tiempo para presionar al QB y la secundaria no daba abasto con la nube de receptores que se movían por todos lados. Para colmo de males, Thomas Jones tuvo que cargar con el peso del juego de carrera de los Jets ya que Greene se lesionó antes del descanso.

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En cuanto falló la presión a Manning, y éste encontró una nueva vía de pase, aparecieron todas las carencias de los Jets. Además, Peyton comenzó a encontrar a Clark y Wayne e incluso Addai puso su granito de arena aprovechando que los de Nueva York acumulaban cada vez más jugadores detrás, para intentar frenar la marea que se les venía encima. El último cuarto fue casi un monólogo de los Colts que, una semana más, demostraron una capacidad milagrosa para encontrar rápidamente soluciones a todas las estrategias rivales.

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Los Jets, por su parte y a pesar de la derrota, volvieron a dar una imagen de equipo duro y combativo. Haber llegado a la final de la Conferencia Americana es para ellos un éxito que jamás soñaron. Rey Ryan ha hecho un trabajo extraordinario en este bloque que, si sigue en esta línea, puede ser uno de los gallitos de la competición en las próximas temporadas.

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mtovarnfl@yahoo.es

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jueves, 21 enero 2010

El Power Ranking de Manolo Arana (Finales de Conferencia)

ARANA.

La pasada semana tuve dos meteduras de pata. La primera fue menospreciar a los Jets (que además de visitar el acuario de San Diego, han puesto patas arriba el vestuario de los Chargers). La segunda fue escribir que Will Smith estaba fuera para toda la temporada. La cuestión es que estaba pensando en Charles Grant el gran defensive end del lado contrario, pero… errar es humano.

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Y hablando de lo humano y lo divino.

Después de leerte Mariano, especialmente eso de que “Uno de los argumentos del monoteísmo es que no puede haber dos seres perfectos en su esencia porque la propia perfección de uno sería imperfección del otro”, me he quedado sin argumentos. Para mí el Superhombre siempre había sido Lawrence Taylor y la metamorfosis había sido la de Tiki Barber en sus últimas temporadas en las que dejó de cometer fumbles. Pero hoy, tras leer esa frase, ha concluido mí búsqueda del ser divino. ¡He visto la luz! Mariano a veces pienso que eres su profeta, aunque dudo mucho que te haya chivado todas las machadas que has escrito sobre Orton.

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Vamos por faena.

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Indianápolis Colts – New York Jets

Dos están bien, pero la tercera Victoria de los de Rex Ryan se me antoja imposible.

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Me quedo con la primera mitad del penúltimo partido de temporada, en la que los Colts estaban jugando con los titulares y controlando a los Jets sin despeinarse.

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La única debilidad que veo a los locales es el centro de la defensa contra la carrera interior de los Jets. Greene es un norte-sur puro, que aprovecha a la perfección los bloqueos de una de las mejores y más físicas líneas de la liga liderada por el veterano Alan Faneca. Los linebackers de los Colts –que me encantan- son muy rápidos y cierran rápidamente la posibilidad de una carrera exterior, pero si han de dilucidar el encuentro chocando contra los guardias de los Jets, necesitarán ayuda extra por parte de  Bethea y eso dejaría la oportunidad a Sanchez de tener menos cubiertos a sus receptores.

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Mi favorito Indianapolis.

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New Orleans Saints – Minnesota Vikings

Aún recuerdo la única vez que ambos equipos se enfrentaron en playoff. Fue en enero de 2001. En el Metrodome los Vikings sacaron del partido a unos Saints liderados por Ricky Williams y ganaron 34-16.
Ha pasado mucho tiempo y han cambiado más aún los equipos. Es más, diría yo que los Saints de ahora se parecen más de lo que ellos quisieran a los Vikings de entonces.

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El ataque de los Saints es difícil de detener y en un duelo a tiros tienen todas las de ganar. Pero si la defensa de Minnesota juega como lo hizo la semana pasada en Dallas, los Vikings tienen una gran opción de asaltar la victoria en el Superdome.

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Las claves para la victoria de Minnesota son correr, correr y correr, para evitar blitzes sobre Favre y obligar a Darren Sharper a dejar las ayudas a los defensive backs. En defensa evitar los “double teams” contra los hombres de la línea de la defensa, para que puedan presionar a Brees. ¿Cómo? Metiendo más presión con los linebackers más allá de la línea de scrimmage.

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Las claves para la victoria de los Saints radica simplemente en volver a involucrar en su repertorio ofensivo a Reggie Bush y en lanzar profundo a sus receptores – la secundaria de Minnesota es muy débil contra el pase profundo-. En defensa han de ser capaces de presionar a Favre con los cuatro hombres de la línea defensiva y dejar que Vilma se encargue de Peterson.

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Mi favorito Minnesota (y es que el corazón me juega malas pasadas).

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Archivado en Colts , Jets , Postemporada 2009 , Power Ranking , Saints , Vikings

martes, 19 enero 2010

El escorpión y la rana

Supongo que todos conocéis la vieja fábula. Un escorpión pidió a una rana que le cruzara al otro lado del arroyo bajo la promesa de que no le clavaría su aguijón. La rana cargó con él a la espalda y a mitad de camino sintió la picadura moral. “¿Por qué me atacaste? Ahora yo moriré envenenada y tú ahogado”. “No lo pude evitar. Es mi naturaleza” respondió el escorpión.

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Este fin de semana hemos vivido varias versiones distintas del mito. Por ejemplo, los Chargers se dieron un picotazo en los mismísimos y el día después se está convirtiendo para ellos en el Armageddon del escozor. Medio equipo ya ha anunciado que cambiará de aires, Tomlinson tiene un pie fuera y Norv Turner tendrá que explicar muchas cosas a una afición que le está llamando de todo menos bonito. No os extrañe que le den la patada en unos días. Lo que es seguro es que los propietarios no le perdonarán un error más.

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Los Jets hicieron el salto de la oca ante los Bengals, el de la rana ante los Chargers y podrían dar el salto del ángel si ganan a los Colts. Perdón, pueden dar el Kerepakupai Meru, que Hugo Chávez le ha cambiado el nombre y no es plan cabrear al revolucionario. Rex Ryan se vistió de escorpión verde antes de comenzar la postemporada, todo el mundo pensó que era inofensivo, y se está hinchando a dar picotazos de veneno letal a diestro y siniestro.

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Los Ravens fueron un escorpión sin patas. Todos pensábamos que Ray Lewis y el resto de la defensa tenían el aguijón más gordo y agresivo de los playoff pero para picar donde más duele hay que mantener el equilibrio. Flacco fue la pata que se partió e hizo perder pie a un equipo que se ahogó en el arroyo antes de poder picar.

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Manning es una rana mutante con aguijón. Es capaz de atravesarse el arroyo cargando a la espalda a todo su equipo y envenenando con golpes certeros a todo aquel que quiere subirse a su chepa. Un año más, a la chita callando, el ser mitológico tiene un pie en la Super Bowl. El domingo veremos un duelo pintoresco: el entrenador venenoso vestido de escorpión verde frente a la rana con aguijón. Creo que para preparar el partido comeré el domingo unas ancas de rana y unos huevos estrellados.

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Los Saints fueron un escorpión que sabe nadar. Ejemplar raro descubierto hace pocas fechas en Madagascar y que hace temer que una plaga asole todo el medio-este africano. Porque algunos biólogos afirman que no sólo sabe nadar, sino que también vuela. Así que en N. Orleans vive un escorpión que vuela, nada y pica sin parar.

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Y los Cardinals fueron, simplemente, un escorpión miope que se quiso subir a las espaldas de otro que sabe volar, nadar y picar pensando que era una rana. Así que al principio les ahogaron, luego les arrojaron al vacío y por fin les picaron hasta que Warner pidió que dejaran de pegarle.

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Los Cowboys nos salieron rana. Los aficionados pensábamos que el Vikings-Cowboys sería un duelo de escorpiones. El ganador secuestraría a una familia de ranas y cruzaría el arroyo pasando de una a otra mientras asesinaba vilmente a todas. Pero todo fue mucho más sencillo. Los Vikings dieron tantos aguijonazos a los Cowboys que les inflamaron las pelotas. Eso provocó que el escorpión Dallas flotara, así que los de Favre y compañía se subieron a la chepa de Romo y su cuadrilla exigiendo que les atravesaran el arroyo y prometiendo que no les pegarían más. Cuando estaban llegando al otro lado de la orilla se liaron a mamporros en un cuarto y largo para un touchdown intrascendente. La defensa de Dallas, indignada, se acercó a Favre para pedir explicaciones y el viejo QB les miró con gesto de disculpa mientras decía: “No lo pude evitar. Es mi naturaleza”.

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Los que me leéis desde hace años sabéis que nunca he creído ni en el honor ni en el espíritu deportivo en las competiciones profesionales. Seguro que no fue un detalle bonito, pero también doy crédito a las afirmaciones del staff de los Vikings después del partido. Quisieron matar el encuentro cuando ya estaba decidido y varios jugadores de los Cowboys intentaron golpes feos, de los que duelen, durante los minutos de la basura. Eso provocó las iras en Minnesota y su picotazo final. Porque esa es la moraleja de la fábula: si eres una rana, un escorpión te lleva picando desde que entrasteis en el arroyo y no te hundes de lo que te han inflamado las pelotas… no cabrees a Favre.

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SEGUNDA PARTE

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En los comentarios a los artículos están saliendo temas muy interesantes y algunos pedís mi opinión. No me gusta entrar en vuestros debates, para dejaros libertad, y en unos días organizaremos un encuentro digital en el que podré responder a muchas de vuestras preguntas, pero ahora puntualizaré algunos temas:

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1) Creo que los árbitros están sobre arbitrando en casi todos los partidos. Mi referencia a Ed Hochuli no fue banal. Tal vez fue el único partido, hasta ahora, en el que los árbitros no tuvieron excesivo protagonismo. Además, la epidemia de interferencias que estamos sufriendo beneficia a los grandes pasadores ya que son penalizaciones con muchas yardas en juego. A pesar de ello, creo que sólo en el Cardinals-Packers hubo decisiones arbitrales que pudieron influir en el resultado final.

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2) Los Saints han ganado sin parar hasta el último mes, pero han intercalado victorias aplastantes frente a equipos poderosos con derrotas o victorias in extremis contra rivales débiles. Es lógico que sigan despertando dudas. También creo que Sean Peyton debió haber ganado el título a entrenador del año y que está preparando muy bien todos los partidos importantes. Cuando tienen el día inspirado en ataque no hay forma humana de pararles y la defensa contra los Cardinals fue espectacular y muy oportunista. Aún así, perdieron frente a Dallas, un equipo bastante parecido a Minnesota.

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3) Los Vikings son el equipo que, en mi opinión, ha jugado un football más completo este año. Son poderosos en todas las líneas. Siento debilidad por Favre, pero también pienso que han sido el mejor conjunto, libra por libra, de la temporada. Son mis grandes favoritos al título. Aún así, perdieron frente a los Cardinals, un equipo bastante parecido a los Saints.

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4) Creo que los Colts de esta temporada son los peores de los últimos años. Sus argumentos, tanto ofensivos como defensivos, son los mismos de siempre pero no tienen ni mejores jugadores, ni mejor staff técnico que en las pasadas temporadas. Que estén en la final de conferencia dice mucho de lo buenísimo que es Manning y dice poco de una conferencia americana que este año no ha tenido equipos tan potentes como era habitual en la última década.

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5) Los Jets tienen una grandiosa defensa y un espléndido juego de carrera, pero yo no creo que los títulos los ganen las defensas y los corredores. Salvo con los Ravens y tal vez los Bucs (que tenían un ataque muy poco espectacular pero dificilísimo de parar con su pase corto cuando ganaron a los Raiders) hay que remontarse a los Giants de la XXV Super Bowl para encontrar un ganador de la final sin un ataque aéreo dominante. Por eso nunca he creído esa frase bonita. Para ganar la Super Bowl hay que tener una defensa poderosa, un gran ataque terrestre, un juego de pase brillante y muy buenos equipos especiales. Año tras año conquistan el título los equipos más completos. Reducir la eficacia a defensa y carrera me parece ridículo. Es más, como ya he explicado en algún artículo anterior, los grandes ataques terrestres tienen muchos problemas para entrar en postemporada, y sino que se lo pregunten a Chris Johnson. La carrera no logra remontadas. Los Jets me parecen un equipo muy bien motivado por Rex Ryan, muy disciplinado, que sabe muy bien a lo que juega y no se equivoca si no se sale del guión. Su clasificación habla más mal de Bengals y Chargers que bien de ellos.

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mtovarnfl@yahoo.es

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lunes, 18 enero 2010

¡¡¡Chargers, 14; Jets, 17!!!

No me pidáis que os explique cómo han ganado los Jets. El único motivo que se me ocurre es la incomparecencia de los Chargers. El equipo más en forma de la conferencia americana jugó tan confiado, tan convencido de su superioridad, tan seguro de que en cualquier momento podía apretar el acelerador y marcharse en el marcador, que cuando se quiso dar cuenta estaba a dos anotaciones de los Jets y sólo quedaba medio cuarto.

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Además, los de la Gran Manzana empezaron el partido de forma suicida. Todos dábamos por seguro que Thomas Jones y Shonn Greene recibirían balón tras balón para intentar imponer su juego de carrera, pero Rex Ryan cargó toda la responsabilidad sobre Mark Sanchez que era incapaz de conseguir primeros downs. Mientras, los Chargers sí seguían el guión: balones entre líneas a Antonio Gates y Vincent Jackson que en los primeros minutos dejaron en evidencia a la secundaria de los Jets.

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Con lo que nadie contaba era con que Nate Kaeding iba a fallar hasta tres field goals a lo largo del partido. Uno de ellos, en los últimos instantes del segundo cuarto, era de 57 yardas y no debe ser tenido en cuenta, pero los otros no se pueden fallar si de verdad aspiras a ganar a Super Bowl. A pesar de todo esto, los Chargers llegaron al descanso ganado 7-0 y con la sensación de que tenían el partido controlado.

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Tras el descanso los Jets comenzaron a jugar con más lógica. Recuperaron el juego de carrera al mismo tiempo que Rivers comenzaba a cortocircuitarse. A eso hay que sumarle que el QB de los Chargers sufrió dos intercepciones muy inoportunas que le dieron muy buenas posiciones de campo a sus rivales. Los Jets seguían sin mover el balón con facilidad pero anotaron un touchdown tras una de esas intercepciones y otro poco después tras una carrera de Greene de 53 yardas. El partido se acababa y los de Sanchez vencían 17-7.

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Los Chargers despertaron y anotaron un touchdown rapidísimo con casi dos minutos y medio por jugar, pero ahí volvieron a acumularse las decisiones equivocadas. La fundamental fue que intentaron un onside pick cuando les quedaba un tiempo muerto y aún podían haberse fiado de su defensa. Por ese motivo los Jets, con más de un minuto por jugar, arriesgaron un 4 y 1 en la yarda 30 de sus rivales. Si los de San Diego hubieran pateado profundo, ese cuarto down se hubiera podido jugar en torno a la 30 de los Jets y Rex Ryan se hubiera visto obligado a despejar. Los locales habrían tenido así una última posibilidad.

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Como podéis imaginar, los Jets consiguieron el primer down y dieron por concluido el partido. Los Chargers continúan con su maldición en postemporada y dieron la sensación de salir al campo sin ambición, a pasar un trámite. Tal vez tarden muchos años en volver a tener tan cerca la puerta a la Super Bowl. Mientras, Rex Ryan mantiene viva la bravuconada que disparó antes de comenzar los playoff: los Jets están en postemporada con el objetivo de ganar la Super Bowl. De momento, el próximo domingo se enfrentarán a unos Colts que ya perdieron con ellos hace un mes. Sí, jugaron los suplentes pero perdieron. 

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mtovarnfl@yahoo.es

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domingo, 17 enero 2010

Vikings, 34; Cowboys, 3

Romo se llevó el domingo la mayor paliza de su carrera. Posiblemente hubiera preferido subirse al ring con Tyson que enfrentarse a una línea de los Vikings que no le dio un respiro.

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Como se esperaba, el Minnesota-Dallas fue un partido de los de antes. Los aficionados vivimos una batalla de trincheras que se decidió en la línea de scrimmage. Favre y Peterson sólo tuvieron que esperar para sacar petróleo después de que todo el resto del equipo hiciera el agujero. Los de Dallas comenzaron atacando con eficacia, pero cuando llegaban a la zona de anotación se encontraban con que la defensa rival se convertía en un muro. Los Vikings, como los equipos buenos de siempre, permitían avanzar hasta la yarda 30 pero a partir de ahí se anticipaban, una y otra vez, a los engaños de sus rivales. Romo no tenía tiempo para buscar a sus receptores antes de ser golpeado y el juego de carrera no era suficiente para llegar a la end zone. Suisham, que falló dos field goals, también contribuyó a que los de Minnesota vivieran casi todo el partido con la tranquilidad que da llevar más de una anotación de ventaja.

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Curiosamente, los Vikings no movían el balón en ataque, en los primeros drives, con la facilidad de Dallas, pero como ha sucedido durante toda la temporada, Favre explotó, con mucha habilidad, el miedo que tienen todos sus rivales a Peterson. La acumulación de hombres en la caja para evitar la carrera provocaba que la secundaria defendiera al hombre. Dos pases flotados a Sydney Rice (uno de 47 yardas en el primer cuarto y otro de 45 en el último) terminaron en touchdown mientras el jugador en cobertura miraba al cielo buscando el balón. Entre esas dos anotaciones Favre, en el segundo cuarto, ya había dejado otra joya marca de la casa: cuando, muy presionado, parecía luchar por su vida fue capaz de esquivar un sack seguro y encontrar a Rice libre de marca con un pase genial.

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Cuando todo estaba sentenciado, Favre lanzó a Shiancoe un cuarto pase de touchdown que dejó un resultado final muy abultado. Más allá del trabajo del veterano QB, el partido lo ganó la línea defensiva de los Vikings que maltrató a Romo, provocó perdidas de balón y una intercepción y le dio al ataque muy buenas posiciones de campo y la tranquilidad de saber que jugaba con las espaldas cubiertas. 

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A pesar del resultado final, el duelo duro y físico entre los dos equipos más completos de esta temporada tal vez haya sido el partido más interesante, tácticamente, de los vistos hasta ahora en postemporada.

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mtovarnfl@yahoo.es

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Colts, 20; Ravens, 3

Es fascinante presenciar como Peyton Manning es capaz de resolver, en dos minutos, un partido que estaba completamente bloqueado. Los Ravens, con una defensa extraordinaria, mantuvieron a raya a los Colts hasta un instante antes del two minute warning. En ese momento Collie anotó el primer touchdown de los locales tras un drive de ocho minutos (con un cuarto down incluido). Los Ravens se quisieron dar prisa en atravesar el campo y lo único que consiguieron fue tener que devolver el balón en un suspiro. Con más de minuto y medio por delante, antes del descanso, Manning se atravesó el campo y en la jugada decisiva, tras un tiempo muerto de los Ravens, se llevó a Reggie Wayne a la banda y le explicó ante todo el universo como le iba a lanzar el pase de touchdown. Pocos segundos después la conexión Manning-Wayne se hacía realidad para dejar el partido resuelto en el descanso 17-3.

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Los de Indiana habían estado siempre cómodos en defensa gracias a que tuvieron muy buenas posiciones de campo durante toda la primera mitad. Además, Ray Rice no conseguía hacer daño con la carrera, gracias al fenomenal trabajo de los rápidos linebakers de los Colts. Flacco, por su parte, seguía tan inofensivo como ante los Patriots.

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En la segunda mitad el ataque de los Ravens siguió siendo inoperante pero la suerte tampoco acompañó a los de Baltimore. Unas intercepción de Ed Reed que hubiera dejado a su equipo en una situación inmejorable para anotar, terminó en fumble provocado por Pierre Garcon. Manning aprovechó para completar otro drive largísimo que prácticamente se comió el partido. Y que además terminó en field goal y dejó a sus rivales a tres anotaciones con menos de un cuarto por jugar.

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Así que el MVP de la temporada ha vuelto a demostrar que sólo necesita buena protección de su línea y buenos receptores para ser aspirante a todo. Manning es la magia. Hace correr el reloj lo que quiere y lo detiene a su antojo. Además, año tras año, se encuentra con una defensa que da lo mejor de si misma cuando llegan los partidos de postemporada.

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mtovarnfl@yahoo.es

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Saints, 45; Cardinals, 14.

Los Cardinals comenzaron el partido contra los Saints con la misma eficacia con la que sorprendieron de inicio a los Packers: una carrera de Hightower para touchdown. Pero eso fue en lo único en lo que se parecieron al equipo victorioso de la semana anterior. Miento, también hicieron un nuevo ridículo defensivo, pero esta vez no contaban con un colchón de 21 puntos para frenar el chaparrón.

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Sean Payton preparó el partido con mimo imaginando que iba a ser un toma y daca ofensivo. En sus primeros drives, Brees lanzaba pases cortos mientras Bush, en el mejor partido de su carrera, atravesaba la defensa de los Cardinals que era incapaz de realizar un placaje. Ese ataque pausado de los Saints descolocó completamente a la defensa de Arizona. Pero el verdadero punto de inflexión del partido fue el fumble de Urban. Warner planeaba romper la defensa de los Saints con las mismas armas que usó contra los Packers: el pase entre líneas aprovechando la agresividad defensiva de los Saints, pero esta vez sí que echó de menos a Boldin. Ni Urban, ni Doucet, ni Breaston tienen el tamaño y las manos del receptor lesionado y el QB, tras el fumble, perdió la confianza mientras se resignaba a no poder alcanzar a Fitzgerald, que estaba siempre perfectamente cubierto. ¡Qué partidazo de Darren Sharper!

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Los Saints se olvidaron de su ataque controlado y machacón del principio en cuanto abrieron diferencias. Mediado el segundo cuarto se lanzaron a lo profundo. Colston y Henderson lo cogían todo y Reggie Bush conseguía infinidad de yardas en cada balón que recibía. El ataque de los Cardinals no funcionaba. Eran incapaces de correr con el balón mientras Warner estaba colapsado por la presión de la defensa.

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El partido quedó visto para sentencia poco antes del descanso. Warner sufrió una intercepción y, cuando intentaba placar al contrario, recibió un golpe que le quitó las ganas de jugar al football americano hasta el verano que viene.

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La segunda parte no tuvo historia. Los dos equipos dejaban correr el reloj mientras Bush conseguía un retorno para touchdown y los Saints se clasificaban por segunda vez en su historia para la final de conferencia.

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Los Cardinals, como decía nuestro amigo Captainspears la semana pasada, se han cruzado medio país pa’ na’.

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mtovarnfl@yahoo.es

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viernes, 15 enero 2010

Pronósticos (playoff)

Aquí están nuestros pronósticos esta semana. Todos apostamos por una victoria fácil de los Chargers, excepto Andrea que ve el marcador más apretado. El partido más discutido es el Vikings-Cowboys; ninguno esperamos un triunfo claro, sea quien sea el que se clasifique. En el Colts-Ravens sólo yo tengo fe en los de Ray Lewis, el resto dan ganadores a los Colts en un choque igualado. En el Saints-Cardinals tengo que confesar que me sorprende que solo Moi haya apostado por la victoria de los de Brees. El brazo de Warner es muy largo.

QUINIELAPO
 

Os vuelvo a recordar que +0 significa una victoria por 1, 2 ó 3 puntos; +3, por 4, 5, 6 ó 7 puntos; +7, por más de un touchdown.

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Por último, quería hacer un apunte. Me ha llamado mucho la atención como habéis reaccionado al comentario que hice en la quiniela razonada: “Manning ha zanjado esta temporada el eterno debate. Las comparaciones con Brady ya no se sostienen. El QB de Boston necesita armas a su alrededor para brillar. Peyton se las inventa si es necesario”.

Creo que este no es el momento de hablar del tema. Espero tener tiempo la semana que viene para escribir un artículo explicando las razones que me han llevado a hacer tal afirmación cuando, hasta mediada esta temporada, siempre he defendido que Brady me parecía aún mejor que Peyton Manning. Además si, como espero, los de Indianápolis caen eliminados por los Ravens, tanto Colts como Patriots habrán caído derrotados en su primer partido de postemporada, así que, alejados de oportunismos, tal vez entendáis mejor mis argumentos. Quedamos citados para la próxima semana.

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mtovarnfl@yahoo.es

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jueves, 14 enero 2010

Quiniela razonada (playoff)

La semana pasada nos llevamos tres grandes decepciones. Bengals, Eagles y Patriots no estuvieron a la altura. Visto lo visto, eche de menos a Steelers y Texans en los partidos de la Americana. Sobre todo después de ver el pobre papel de los derrotados. No me sucedió lo mismo en la Nacional. Los Eagles se vieron superados por los Cowboys pero no creo que ninguno de los equipos no clasificados hubiera podido frenar la avalancha vaquera. Los de Philadelphia fueron duros contendientes pero tuvieron en frente a equipo más en forma de la NFL en estos momentos… mientras no se demuestre lo contrario.

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Sobre el Cardinals-Packers ya se ha dicho casi todo. No voy a entrar a valorar el famoso facemask. He leído opiniones para todos los gustos y sigo sin tener claro qué pensar. Lo único seguro es que ya no hay marcha atrás y que el árbitro que hubiera tenido el valor de lanzar el pañuelo amarillo, para anular el touchdown de la victoria, no hubiera salido vivo de Phoenix. En el lejano oeste es muy arriesgado cabrear al dueño del Saloon.

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De lo que estoy segurísimo es que los Packers serán, en los próximos años, el equipo a batir en la NFC. Ya no hay duda, la sucesión de Favre a Rodgers es equiparable a la que hicieron los 49ers entre Montana y Young. Hasta ahora era una suposición pero ya es una seguridad. Los Packers de Rodgers ganarán la Super Bowl, no lo dudéis. Tal vez sólo los Cowboys y los Saints puedan hacerles sombra en las próximas temporadas. Los Cardinals notarán la marcha de Warner y los Vikings son un equipo de un año, salvo que un milagro haga caer del cielo, de forma sobrenatural, al recambio de Favre. Pero bueno, tenemos muchos meses por delante para comentar todo esto.

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Hablando del presente, nos enfrentamos a unos partidos de playoff que, a priori, parecen igualadísimos. Sólo los Jets darían un sorpresón si se impusieran en San Diego. Los otros tres partidos se presentan muy abiertos y con pronósticos para todos los gustos.

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Cardinals a Saints (Victoria visitante) por más de un touchdown

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Los Saints llevan un mes sin jugar en serio y los Cardinals empezaron a hacerlo el domingo pasado. Brees es muy bueno pero Warner es mejor. Entre otros motivos, el QB de los Cardinals es, junto con Manning, el jugador que mejor lee defensas de toda la NFL. Ya lo demostró ante Green Bay.

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Las dos defensas son sólo dignas contra la carrera y tal vez la gran clave del choque esté en las secundarias. Ambas son, básicamente, oportunistas. Que no os engañe el inicio fabuloso de la defensa de los Saints durante la temporada regular, sus números en yardas permitidas eran muy normales. La diferencia era su capacidad para conseguir intercepciones y muchas yardas tras la captura. Pero eso mismo se puede decir de la defensa de los Cardinals. Como vimos el pasado domingo, cornerbacks y safeties están más preocupados de interceptar el balón que de placar a su marca. Esa tendencia no va a cambiar en N. Orleans.

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Creo que no es necesario decir nombres. Los receptores de ambos equipos son espectaculares. El juego de carrera también estará equilibrado. La mayor diferencia es que Pierre Thomas y Reggie Bush tienen mejores manos que Wells y Hightower así que Brees puede usarlos para lanzar pases de seguridad en situaciones comprometidas. Ambas líneas ofensivas son muy capaces de darle tiempo suficiente a sus QB para encontrar al receptor más dañino. Tampoco esperéis que Rackers falle otro field goal como el de la pasada semana. Suele ser un kicker muy seguro.

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Así que no hay ningún factor claramente desequilibrante. Tal vez sólo la presión del público de N. Orleans, aunque dos derrotas en casa en el último mes, y la veteranía en estas lides de los jugadores de los Cardinals, hacen pensar que ese puede no ser un factor tan decisivo.

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Apuesto por otro duelo de altísima anotación decidido por las secundarias pero sin olvidar que Warner continúa su última gira triunfal y tiene ganas de marcha.

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Ravens a Colts (victoria visitante) por 1, 2 ó 3 puntos

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En condiciones normales apostaría por los Colts sin dudarlo. Manning ha zanjado esta temporada el eterno debate. Las comparaciones con Brady ya no se sostienen. El QB de Boston necesita armas a su alrededor para brillar. Peyton se las inventa si es necesario. Los Colts tienen una defensa rápida pero poco dominante, el peor juego de carrera (estadísticamente) de la NFL y receptores desconocidos más allá de Dallas Clark (TE) y Reggie Wayne. Pero también tienen un QB capaz de sacar adelante los partidos en las peores condiciones posibles. Manning ha ganado este año encuentros en los que el equipo rival se ha comido el reloj para no dejarle jugar; también ha sido capaz de dirigir muchas remontadas, varias de ellas en los últimos minutos. Ninguna diferencia es suficiente, ningún tiempo restante asegura nada. El MVP es capaz de ganar él sólo un partido como tal vez sólo Steve Young había hecho antes en esta competición.

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Más allá de todo lo anterior, los Colts son un equipo que lleva un mes sin jugar al máximo nivel. Y también es un vestuario al que le cuesta bastante coger la forma y compenetrarse. Enfrente estarán unos Ravens en su mejor momento de juego, enchufadísimos, con la moral por los aires y convencidos de que pueden llegar a Miami.

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También pienso que los Colts necesitarán a Addai y a Donald Brown si quieren ganar el partido. Los Ravens demostraron ante los Patriots que son muy capaces de poner presión al QB rival sólo con la línea y Ray Lewis. Si Indianapolis abandona la carrera, como hicieron los Patriots, Manning tendrá muchos problemas para encontrar receptores libres y no hay que olvidar que no le importa arriesgar intercepciones cuando las cosas se complican y eso será muy peligroso ante los Ravens.

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En ataque los Ravens no tendrán suficiente con Ray Rice y McGahee como la semana pasada. Esta vez Flacco deberá demostrar que, en su segunda temporada, ya es un QB maduro. Si el partido se complica, tendrá que ser capaz de asentar el juego de pase; si los Ravens cobran ventaja, deberá administrar el reloj con habilidad para no llegar a un drive final decisivo con Manning jugándose el todo por el todo frente a la defensa de Baltimore.

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Creo que el momento de los Ravens les hará llevarse la victoria frente al excesivo descanso de los Colts, pero si yo fuera Ray Lewis intentaría sacar a Manning del partido a las primeras de cambio.

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Vikings a Cowboys (Victoria local) por 4, 5, 6 ó 7 puntos

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Después del magnífico análisis del partido que ha hecho Manolo Arana en su artículo no se que más decir. Manolo es un sabio. Nunca os he contado su currículum en el mundo del football americano pero posiblemente sea el más extenso de nuestro país. Fue jugador de los Zaragoza Lions cuando el equipo estaba formado fundamentalmente por norteamericanos de la base de Zaragoza. Más tarde fue entrenador y, por fin, presidente del club. Posteriormente pasó a trabajar en Barcelona Dragons. Allí fue el jefe de estadística y formo parte del equipo estadístico de la World Bowl en varias finales. Aún le ofrecen todos los años ir a Wembley a ayudar al equipo que lleva los números del partido. Dirigió NFLSpain, ha hecho colaboraciones para varios medios periodísticos estadounidenses y cada año es invitado a campus de verano por varias franquicias de la NFL. Se cartea habitualmente con bastantes jugadores y miembros de staff técnicos de muchos equipos. No creo que en España haya nadie que conozca mejor que él el football americano en todas sus facetas. A veces pienso que le estamos desaprovechando en este blog. Yo le pido que escriba artículos aptos para todos los públicos cuando él es capaz de radiografiar cualquier equipo hasta el último detalle. Hay pocas cosas en esta vida más divertidas que seguir un partido con él. Te descubre cosas que ni siquiera intuirías.

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Después de este comentario de justicia, vamos al partido. El año que Romo debutó en los Cowboys escribí un artículo sobre él, en NFLSpain, que fue aún más polémico que el de Orton de este año. Afirmé que Romo sería el nuevo Favre (todo bien matizado, claro). Hoy sigo pensando lo mismo. El motivo es que, en mi opinión, ambos se parecen en el terreno de juego como dos gotas de agua. Se mueven igual en el pocket, arman el brazo de la misma manera, ponen el mismo gesto cuando leen las defensas y cargan todo el alma en el brazo cuando lanzan el balón. Haced una prueba este fin de semana. Si les veis jugar con los ojos medio entornados os daréis cuenta de que parecen clones. Cuidado, no estoy valorando quién es mejor o peor, sino su forma de jugar. También se parecen en la mentalidad. A ambos les gusta arriesgar, no temen lanzar a dobles o triples coberturas y cuando un partido se complica ambos intentan cargarse al equipo en la espalda y ganarlo ellos solos. Por ejemplo, si ven venir un sack, o están medio agarrados, intentarán lanzar un pase a la remanguillé aunque eso pueda costar una intercepción. Hay muchos otros aspectos en los que no se parecen en nada, pero ese sería el tema de otro artículo.

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Ambos equipos tienen más jugadores que nadie elegidos para la ProBowl. Sus líneas, tanto ofensivas como defensivas son las mejores y más agresivas de la NFL y creo que ahí será donde se decidirá el partido. Ambos equipos saben que necesitan levantar un muro para evitar que les destroce el juego de carrera rival, pero también tienen claro que están obligados a llegar a unos QBs que, aunque no tienen problemas para conseguir big plays, bajan mucho su eficacia y cometen errores si son presionados.

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Por eso creo que más allá de Favre, Romo, Peterson, Austin y cualquier otro corredor, receptor o tight end, será la pelea en la línea de scrimmage la que decida el partido. Si hace poco que ves football americano, intenta olvidarte del balón por un día y fíjate en los combates de sumo entre los gigantes que nunca tocan el balón (no os perdáis a los dos Williams de los Vikings). Ahí estará la clave.

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Es muy difícil dar un favorito entre los dos mejores equipos libra por libra de la NFL en estos momentos, pero creo que los Vikings se impondrán gracias al ruido del público, a la experiencia de Favre y a la genialidad de Peterson… siempre y cuando el primero no se empeñe en ganar él solo y el segundo evite sus habituales fumbles.

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Chargers a Jets (Victoria local) por más de un touchdown

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Creo que este partido tiene trampa. Los Chargers son, sin ninguna duda, el equipo más en forma de la AFC en estos momentos, pero los puntos fuertes de los Jets apuntan, exactamente, a los mayores defectos de San Diego. Los Chargers sufren contra los equipos muy corredores y Shonn Green y Thomas Jones están destrozando a todos los rivales de los Jets por tierra desde primeros de diciembre. Tomlinson ha vuelto a ser decisivo en la segunda mitad de la temporada, pero sobre todo en la red zone. Lejos de las 20 yardas el juego de carrera de San Diego sigue sin funcionar del todo, así que Rivers está obligado a cargar con el peso ofensivo hasta que, en las últimas yardas, el ataque de San Diego se vuelve más imprevisible. Pero enfrente estará la mejor secundaria de la temporada y el QB de los Chargers tal vez se vea obligado a buscar a Antonio Gates entre líneas, en rutas centrales más cortas, y no a sus receptores en rutas abiertas.

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Así que los Jets llegarán al partido con las ideas muy claras. Si consiguen imponer su juego de carrera, y cortar las vías de pase a Rivers, pueden mantener un partido de baja anotación en el que controlen siempre el reloj. Eso les obligará a estar siempre a menos de un touchdown de distancia. Si los Chargers abren diferencias en el marcador serán inalcanzables.

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El último punto clave será la eficacia de Sanchez. El QB de los Jets jugó un partido inmejorable ante los Bengals pero es un misterio si será capaz de mantener la misma calma y precisión esta semana. Pienso que si el marcador le obliga a correr riesgos se convertirá en una máquina de lanzar intercepciones, pero si los Jets son capaces de controlar el partido, como lo hicieron la pasada semana, el rookie puede volver a jugar con la tranquilidad del que se siente protegido, y no arriesgará en ningún pase.

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Dicho esto, creo que los Chargers son mucho mejores y que deberían ganar el partido con cierta facilidad, pero Rex Ryan ha demostrado esta temporada que es un gran estratega, sobre todo contra equipos que cargan mucho el juego en el pase. Los de San Diego necesitarán al mejor Tomlinson si no quieren llevarse un susto.

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mtovarnfl@yahoo.es

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lunes, 11 enero 2010

Cardinals, 51; Packers, 45.

Lamento deciros que no estoy preparado para hacer una crónica de este partido. En los tres anteriores he intentado hacer un texto lo más periodístico posible, pero ahora no soy capaz. He visto toda la segunda mitad y la prórroga con el sensor cardiaco de la bicicleta puesto para saber hasta donde llegaba mi locura y os aseguro que he llegado a pulsaciones que solo alcanzo cuando subo puertos pero que muy duros.

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De vez en cuando lo digo y creo que es el momento de recordarlo. ¡Éste es el partido! Grabadlo y guardadlo como oro en paño. Os aseguro que hoy hay muchos nuevos aficionados que se han sentado a ver football por primera vez y se han dado cuenta que su vida, como aficionados al deporte, no ha tenido sentido hasta este momento. Así que cuando un amigo, a partir de ahora, os pregunte lo que veis en el football americano, se lo ponéis, aprovecháis para volver a verlo y punto pelota.

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El choque empezó con unos Cardinals espectaculares, como no veíamos desde los playoff del año pasado. Los ‘Pájaros Locos’ se aburren durante la temporada regular y no juegan de verdad hasta que llega enero. Warner, como Mark Knopfler, tocaba “Brother in arms” mientras Wells destrozaba a la, hasta hoy, espectacular defensa de los Packers. Como le sucedió ayer a Philadelphia, los de Green Bay pagaron su agresividad defensiva ante un Warner que completaba todo lo que tiraba y se lo pasaba bomba adivinando todo lo que iban a intentar contra él sus rivales.

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El gran protagonista de la noche, a pesar de sus 82 yardas y 2 touchdowns, no fue Fitzgerald, que sufrió un fumble en el primer cuarto que impidió que la diferencia en el marcador fuera insalvable (pero que tontería estoy diciendo, en este partido no había diferencias insalvables). Como decía, la gran estrella fue Steve Breaston que sumó 125 yardas de pase, un touchdown y 28 yardas de carrera. O tal vez Jermichael Finley con sus 159 yardas de recepción. Perdón, miento, la gran estrella fue Aaron Rodgers con sus 422 yardas y cuatro touchdowns. ¡Pero qué estoy diciendo! Esta claro que la gran estrella fue Warner con sus 379 yardas y cinco touchdowns. Espera, espera… ¿No será Karlos Dansby que recuperó el fumble en la prórroga y anotó el touchdown que dio por concluido un partido que nunca debió finalizar?

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Porque hubo tantas estrellas en el cielo de Arizona que es imposible nombrarlos a todos. Eso sí, carbón en los próximos Reyes Magos para las dos defensas. La de los Packers por ser incapaz de interpretar a un Warner que la destrozó con sus pases entre líneas y a un juego de carrera que la superó permanentemente por el exterior. La de Arizona porque Adams deberá jugar muy bien a partir de ahora si quiere que el staff técnico se olvide de sus tres interferencias ridículas, porque Rodgers-Cromartie estaba más preocupado de conseguir intercepciones que de frenar a su marca y eso le costó muchos primeros downs a su equipo, y al resto de los jugadores porque, tras un inicio estupendo, se fueron desdibujando incapaces de frenar a unos Packers espectaculares.

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Y es que lo mejor del partido, a pesar de la victoria de Arizona, fue la valentía de los de Green Bay arriesgando cuartos downs, engañando con un ‘onside kick’ que marcó un antes y un después en el devenir del choque, y demostrando unas ganas de vencer, con todos los elementos en contra y cuando la diferencia había alcanzado los 21 puntos, que debería hacer sonrojar a Belichick, Brady y el resto de los Patriots que bajaron los brazos por mucho menos pocas horas antes.

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¡Cómo lamento que sólo se haya clasificado uno de los dos! Os dejo, que me voy a la tele a ver otra vez el partido desde el principio. ¡¡¡ESTO ES GULA DE FOOTBALL!!!

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mtovarnfl@yahoo.es

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domingo, 10 enero 2010

Patriots, 14; Ravens, 33.

A los 17 segundos de partido los Ravens ya habían anotado un touchdown, con un big play de Rice de 83 yardas, que fue una declaración de intenciones de lo que iban a hacer durante todo el encuentro: correr. Un minuto después, Brady ya había sufrido un fumble que también fue un adelanto de su triste papel. Sólo Edelman, el sustituto del lesionado Welter, estuvo a la altura en unos Patriots que no se parecieron en nada al equipo que ha dominado la NFL en la última década. Sin juego de carrera, ni ambición, fueron abucheados por sus aficionados durante todo el choque.

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Ray Rice, con 159 yardas y dos touchdowns, y Willis McGahee, con 62 y un touchdown, se dieron un festín con la endeble defensa de los Patriots, mientras que Flacco podía haberse quedado en el vestuario porque los de Baltimore no precisaron de su juego para dominar el partido. En defensa, los Ravens, que ya ganaban 24-0 en el primer cuarto, solo necesitaban a sus tres jugadores de línea y a Ray Lewis para presionar a Brady, mientras el resto de los linebackers y la secundaria se permitía el lujo de tener controlados en doble cobertura a todos los receptores de New England y hacían imposible que los de Boston hicieran daño por el aire.

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Brady, muy desdibujado, fue interceptado tres veces y sólo pareció mover bien el balón en un drive en no huddle al final del tercer cuarto que terminó en touchdown de Edelman. El joven receptor blanco ya había conseguido otro en el segundo cuarto, pero su buen juego no fue suficiente para evitar que el tornado de los Ravens se llevara por delante a los de Belichick. Ray Rice, al menos este domingo, dio la razón a los que piensan que puede ser el jugador ofensivo de esta postemporada.

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Ahora, Ray Lewis y compañía se enfrentarán a Peyton Manning y sus Colts en Indianapolis y los Jets jugarán en San Diego el próximo fin de semana.

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Cowboys, 34; Eagles, 14.

El partido entre los Cowboys y los Eagles fue un calco al que vivimos en la última jornada de la temporada regular. Los de Philadelphia fueron incapaces de imponer su juego mientras los de Dallas se confirman como un serio candidato en su mejor momento de la temporada.

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Los de Romo, en ataque, siguieron el mismo guión una semana después. Barber y Jones, sobre todo el segundo, atravesaban la primera línea defensiva una y otra vez aprovechando la agresividad ciega de la defensa de los Eagles. La filosofía defensiva que tan buenos resultados le ha dado a Andy Reid durante los últimos diez años ha sido la fosa que ha cavado su tumba frente a los Cowboys. Además Romo ha vuelto a encontrar a todos sus receptores y, sobre todo, a un renacido Roy Williams que desde la primera jugada ha sorprendido a todos volviendo a ser el receptor dominante que conocimos en Detroit. Para los aficionados más avezados, queda el recuerdo del recital de bloqueos de la línea ofensiva de Dallas, que ofreció una variedad impresionante de los mismos que tuvo desconcertada a la defensa de Philadelphia desde el primer hasta el último minuto.

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Lo mejor de los Eagles pudo ser un pase para touchdown de Vick. Tal vez gracias a él pueda conseguir un buen contrato la próxima temporada. Por lo demás, como se esperaba, la baja de Jamaal Jackson fue insalvable para el ataque de los Eagles. El juego de carrera no encontraba espacios y McNabb fue golpeado una y otra vez sin tener tiempo para conectar con sus receptores. Desde los primeros minutos se vio claro que los Eagles necesitarían un milagro para seguir vivos en postemporada.

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El partido, bastante más espectacular que el primero, ha dejado cerrado el primer enfrentamiento de la próxima semana. Favre y Romo se verán las caras en un tremendo choque de trenes que también promete ser apasionante con dos duelos de líneas imperdibles para los aficionados. Cowboys y Vikings protagonizarán la primera final anticipada de esta postemporada.

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A propósito, Manolo Arana me propone que hagamos en Facebook dos grupos de amigos. El primero del árbitro de este partido, Ed Hochuli, 'el machote' sigue siendo el mejor referee de la NFL; el otro, de la cheerleader más fea de Dallas porque, os lo aseguro, incluso esa es un escándalo.

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mtovarnfl@yahoo.es

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Bengals, 14; Jets, 24.

Ni Carlson Palmer fue capaz de cargar con el peso del ataque, ni Ochocinco tuvo un papel relevante, ni el gran partido de Credric Benson fue suficiente para que unos muy disciplinados Jets se llevaran, con mucha facilidad, la victoria en el primer partido de la repesca.

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Los Bengals empezaron anotando con un touchdown de Coles pero, a partir de ese momento, el choque fue un monólogo de los Jets con un Sanchez casi perfecto (12 de 15 para 182 yardas y 1 TD) y un Green que cortaba una y otra vez por el centro de la línea defensiva de los locales. Además, la secundaria dominó en todo momento a los receptores de los Bengals, que tuvieron que sufrir una sesión de pases muy mal dirigidos por un decepcionante Palmer.

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A los tres touchdowns de los Jets (Greene y Keller en el segundo cuarto y Jones en el tercero), siguió uno de Benson que parecía dejar el partido abierto a falta de más de la mitad del último cuarto, pero la acumulación de penalizaciones de Cincinnati, muchas de ellas en los momentos decisivos, y el desastroso partido de Graham, que falló dos field goals  sencillos, provocaron que los Bengals volvieran a fracasar en postemporada.

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Los Jets, muy serios, con un Sanchez más parecido al que asombró durante los primeros partidos de la temporada que al inseguro de los siguientes partidos, y dando una lección magistral sobre cómo se debe ejecutar el play action (con los Bengals cayendo una y otra vez en el engaño) han confirmado sobre el campo la ambición de su entrenador. Rex Ryan había afirmado durante la semana que aspiraban a ganar la Super Bowl. Si el equipo de Nueva York sigue jugando como lo ha hecho esté sábado, puede aspirar a ganar a cualquiera.

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mtovarnfl@yahoo.es

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